упадъкът на Римската империя
"Любимците на император Хонорий" от Джон Уилям Уотърхаус (1883 г.)

В началото на 2020 г., след като неизвестен коронавирус се появява в Китай и след това препусна по целия свят, една тиха нова година получи неочакван и неприятен обрат, пише сайтът Еон. Стряскащи снимки на пациенти в коридорите на италианските болници скоро запълниха информационните емисии. На Запад избухна паника. Едно след друго правителствата, които казваха на своите граждани, че всичко е наред, изведнъж изкрещяха на всички да се подслонят на едно място и да избягват всякакви човешки контакти. Имаше чувството, че съвременният свят току-що е срещнал своята нова Черна смърт.

Без жива памет за подобни сцени, западната публика посегна към вечната литература на апокалипсиса, за да осмисли всичко това. Но докато древните традиции от последните времена обвиняваха духовните причини за краха на цивилизациите, ние, бидейки модерни, каквито сме, избрахме това, което сме си представяли като „научен“ дискурс – така наречения жанр на колапсологията. Въпреки че някои съвременни учени, като Едуард Гибън, Осуалд ​​Шпенглер и Арнолд Тойнби, запазиха по същество духовни обяснения за цивилизационния упадък, докато ги вграждаха в емпирична основа, онези, които ще оформят нашата интерпретация на COVID-19, произлизат от различна традиция, която е взела вдъхновение от тезата на Томас Малтус от 1798 г. за естествените последици от човешкото развитие.

Така наречените неомалтузианци преписват контурите за обратна връзка за околната среда, а не моралните недостатъци, за срив на режима. През 60-те и 70-те години в произведения на Пол Ерлих и Донела Медоус и техни съавтори се твърди, че населението на света нараства толкова бързо, че скоро ще надхвърли добива на ресурси, което ще доведе (наред с други неща) до широкомащабен недостиг на храни. Съвсем наскоро Джаред Даймънд пише за ролята, която изчерпването на околната среда и болестите ще изиграе при падането на цивилизациите, а неговата теория, че колапсът на остров Великден е резултат от прекомерна експлоатация на природната среда, се радва на особен резонанс. От своя страна пандемията COVID-19 възроди старите теории за ролята, която болестите изиграха при разпадането на цивилизации, и ни напомни, че чумата е поставила на колене Римската империя и вероятно е спомогнала за унищожаването на европейския феодализъм.

Само че сега не се случи нещо такова. Поне не съвсем така, както се предвиждаше.

Тезата, че стресът върху околната среда причинява крах на режима, остава тема на голям дебат. Можем да започнем само със споменатите по-горе случаи. Алармистките предупреждения през 70-те години за пренаселеност скоро отстъпиха място, но не на опасенията относно недостига на храна, а на проблемите, причинени от глобалното свръхпроизводство на храни и ускоряването на урбанизацията на развиващия се свят. Що се отнася до книгата на Даймънд за Великденския остров, почти от самото начало тя се сблъска със силна критика за своите съмнителни доказателства.

По подобни причини много историци от Римската империя се съмняват, че чумата е изиграла роля в нейния крах. Що се отнася до Черната смърт, в голяма част от Европа тя не слага край на феодализма, а всъщност го засилва. В по-общ план, измерено чрез мащаба на загубите в човешкия живот като дял от общото население в засегнатите райони, епидемиите от холера от 19-ти век и пандемията от грип от 1918 г. – всички са взели далеч по-големи жертви в Западния свят, отколкото COVID-19. И все пак ще бъде трудно да намерите намеци за натиск върху режима, контролиращ обществата в отговор на някои от тях.

Какво ни казва упадъкът на Римската империя за COVID-19 и бъдещето?

Въпреки това учените, които обосновават цивилизационното въздействие на епидемиите, може да са по следните на нещо. Като начало връзката между империите и болестите е доста силна, като холерата, туберкулозата, сифилисът, бубонната чума, едрата шарка и други болести се развихрят по търговските пътища на империята. Показателно е, че когато се противопоставят отговорите на пандемията COVID-19 на Китай и на западните страни, изглежда правдоподобно, че тази пандемия може да ускори относителния спад, ако не и поражение на Запада. Но като се има предвид, че Китай и Западът се изправиха срещу една и съща болест, защо резултатите се различаваха толкова много? За щастие историята предлага някои прозрения.

Екзогенният шок трябва да срещне уязвимост, за да падне даден режим

Да се ​​върнем към Черната смърт на Европа от 14 век. Тезата, че чумата слога край на феодализма, започва с факта, че предлагането на работна ръка в Европа е спаднало внезапно и рязко. След това се увеличава силата на договаряне на трудовите класове, променяйки отношенията им с благородството. Но както бе споменато, в голяма част от Европа, и по-специално в Изтока, благородството реагира чрез укрепване на феодалните връзки. На други места обаче правната система позволява предоговаряне на отношенията между господари и производители. Например в Англия еволюцията на общото право е създала рамка, която е позволила земевладението да се промени от феодални към пазарни отношения. В резултат на това, когато Черната смърт предизвика аграрна криза, английското общество създава нови форми на наемане, като по този начин ускорява упадъка на феодализма. Всъщност английският феодализъм има уязвимост към екзогенен шок, който не присъстваше в други части на Европа.

Случва се тезата, че екзогенният шок трябва да срещне уязвимост, за да се събори даден режим, което е и случая на Римската империя. Неотдавнашната историография приписва падането на империята не на чума, а на хунски нашествия. Важно е обаче да се отбележи, че внезапното нахлуване на хуните само по себе си не е сигнал за разпадането на Римската империя. Хуните се появяват в историческите записи през 4-ти век, но ще мине още един век, преди да свалят империята – което ще рече, само екзогенният шок не е променил нищо. Докато през 5-ти век римляните се справят с хуните, както винаги с погранични нашественици, използвайки комбинация от репресии и преговори за неутрализиране на заплахата, то в средата на V век, по времето на най-голямата икономическа продукция на империята, нейният безразсъден експанзионизъм умножава конфликтите по границите й, така че вече не може да концентрира огневата си мощ върху един враг. По този начин уязвимостта не е резултат от вътрешното отслабване на Рим, както поддържа тезата за Гибон. Това всъщност идва в момента, когато империята е на върха си както в икономическата продукция, така и надменност.

Какво ни казва упадъкът на Римската империя за COVID-19 и бъдещето?

Това, че силата на империята всъщност може да бъде нейната слабост, създавайки уязвимост към екзогенни сътресения, които не са съществували в по-ранните етапи от нейната история, се разглежда в светлината на сравнително лошото представяне на западните страни в борбата с пандемията COVID-19. Още по-важното е, че може да ни помогне да очертаем вероятните дългосрочни геополитически въздействия на пандемията. Макар и далеч по-лоши резултати за човешкия живот, грипната пандемия от 1918 г. не нанася такава икономическа вреда на западните общества. За разлика от това, COVID-19 потопи днешния Запад в икономическа рецесия, която ще забави растежа, в някои случаи с години, изоставайки спрямо Китай и голяма част от някогашната глобална периферия. Така при един и същ екзогенен шок имаме съвсем различен резултат: COVID-19 изглежда е открил уязвимост, която не е съществувала на Запад през 1918 г. – и не съществува в голяма част от бившата периферия на западния свят.

Когато пандемията на COVID-19 удря и страните блокират, пазарите се сриват. За да запазят своите пазари и икономики на повърхността, западните правителства започват да печатат пари, вземайки назаем трилиони долари и добавяйки средно 1/5 от брутния вътрешен продукт към националните дългове. Резултатът е драматичен. Вместо страховитата Нова Голяма Депресия, западните икономики като цяло преживяха кратки рецесии, последвани от остри отскоци. Междувременно пазарите достигат безпрецедентни висоти. Показа се, че икономическата огнева мощ на западния свят изглежда безгранична. Когато се противопоставят на относително скромните разходи, направени от правителствата в отговор на пандемията от грип от 1918 г., наблюдателите отбелязват колко повече западните страни могат да направят сега от преди. По-богати от всякога и с големи капиталови резерви, правителствата се радват на лукса да могат да харчат много, за да защитят своите граждани и да запазят икономиките си.

Но ако това изглежда като знак на сила, това може да разкрие и слабост. Помислете за аналогия. Веднъж в разговор с ирландски колега, се учудих как в рамките на малко повече от едно поколение Ирландия се превърна от бедна страна в богата. „Корекцията – каза той, – ние сме държава с високи доходи, все още не сме богати“, обяснява колегата и добавя, че ще са необходими много повече поколения, за да натрупат богатството в дарения, инвестиционни фондове и други подобни характеризиращи богатите страни. И ключът в богатството е, че когато го имате, трябва да продължите да харчите, за да го запазите. Да предположим например, че една година сте спечелили 1 милион долара. Бихте могли да го похарчите, наслаждавайки се на хубавия живот, но рискувайки (както посочва ирландския колега за разликата между това да си богат и да имаш висок доход) – ако през следващата година загубите работата или бизнеса си, ще се върнете на нула. Затова например можете да го инвестирате, да речем, като построите къща. По този начин ще имате капитал, от който да живеете, ако се върнат трудни времена. Но ще харчите за други разходи – сметки за ремонт, комунални такси, данъци върху имуществото, разходи за декорация и необходимост от закупуване и подмяна на обзавеждане.

Империите също водят такива текущи разходи. Колкото по-богата става една империя, толкова повече трябва да похарчи, за да запази това богатство. Тъй като Римската империя се е разширила до девствени земи, тя е изградила масивните имения, които са й позволили да натрупа своя капитал, който е оцелял и до днес в пътища, руини и акведукти. Но тези земи са били девствени само за римляните. Други хора вече са живели там и тъй като те са били победени и поробени от римляните, съпротивата срещу империята неминуемо нараства. По този начин бунтовете са постоянна характеристика на граничния живот. Това създава необходимостта от постоянна армия и данъчните приходи, които да я поддържат.

През по-голямата част от историята на своята империя Рим успява да концентрира военни сили срещу сравнително неорганизирани и слаби противници и, заедно с дипломатически мерки като субсидии да неутрализира заплахите. Въпреки това, тъй като империята увеличава богатството си, не само тя създавава повече врагове, но тези врагове имат способността да издържат по-ефективно на римските нападения, тъй като са все по-изложени на римските военни и административни технологии и натрупали богатство от търговия през имперска граница (плочите от Виндоланда разкриват колко голяма част от храната на граничния гарнизон се е доставяла от другата страна на границата). Богатството на империята е това, което е породило тази уязвимост.

Днешната имиграция подкрепя западния капитал, преодолявайки възникващия недостиг на работна ръка

Съвременният Запад показва подобна картина. По времето на пандемията от 1918 г. по-голямата част от света извън Европа и тогавашните „бели доминиони“ (Канада, Австралия, Нова Зеландия) и бившите колонии на Съединените щати са или колонии на една от европейските империи, номинативно независими, в икономически подчинен статус (Китай, Латинска Америка) или се борят да се противопоставят на западната асимилация (Япония, Османската империя). Национализмът е ембрионален в азиатските и африканските колонии, но това е през 30-те години на миналия век, и особено по време на Втората световна война, преди да започне значително да се оспорва европейското господство.

По отношение на дела си от глобалната продукция, Западът все още го увеличава, а пикът му идва едва след войната, когато САЩ използват набор от институции (НАТО, Световната банка, МВФ и ООН) за ефективно обединяване на западните страни в конфедерална империя – модел, който всъщност прилича на този, използван в късната Римска империя.

Какво ни казва упадъкът на Римската империя за COVID-19 и бъдещето?

Потокът от капитали в световната икономика идва от глобалната периферия към Запада. Фирмите в Ню Йорк, Лондон, Париж и други западни градове усвояват излишъците. Междувременно населението на западния свят е младо и нарастващо, което означава, че преобладаващото мнозинство е или ще влезе в работната сила. Накратко, Западът все още е възходящ и активно трупащ богатството си.

В началото на хилядолетието Западът (развитите страни от ОИСР) представляват 4/5 от световната икономическа продукция. Оттогава, някогашната периферия на световната икономика, която бързо увеличава своя дял, когато нетният поток на капитали се измества в нейна полза за първи път, делът на Запада намалява, което предполага, че пикът за англосаксонската цивилизация е достигнат преди 20 години. Някои съвременни коментатори, припомнят, че богатството, достигнато когато Римската империя е в своя връх, привлича варварските нашествия, предупреждават, че и днес сме изправени пред подобна съдба, ако не действаме спешно. Откривайки врага сред имигрантите от глобалната периферия, десните политици, които искат да затворят границите, намират подкрепа от учени като Ниал Фъргюсън, който в отчитането на ислямисткия тероризъм в западните страни пише, че имигрантите днес наподобяват нашествениците за Рим в това, че те „са пожелали богатството на [Европа], без да се отказват от вярата на своите предци… Подобно на Римската империя в началото на 5-ти век, Европа е позволила своята защита да се разпадне.“ „Точно така падат цивилизациите“, добавя той. Звучи разумно, но не е вярно.

Какво ни казва упадъкът на Римската империя за COVID-19 и бъдещето?
Снимка: Флавио Гаспер

Нашествието е непосредствената причина за падането на една цивилизация, а не основната причина. Като начало аргументът, че съвременната имиграция представлява екзогенен шок, в най-добрия случай е слаб. Нашествията, които свалят Рим, са мащабни военни нападения, организирани от външни участници. Днес, освен много малък дял от нелегалната имиграция, притокът е фрагментиран и управляван почти изцяло от държавата вносител. Ако се съмнявате колко обширен е контролът на тази държава, прекарайте един ден с имигрант без документи. По-важното е, че нашествията на древността завладяват капитал, особено когато нашествениците получават земя и всякаква плячка, която могат да намерят. Днешната имиграция всъщност подкрепя западния капитал, запълвайки недостига на работна ръка, който се появява сред застаряващото му население.

По-значимата аналогия е към уязвимостта към екзогенен шок, произтичаща от натрупването на толкова много богатство. Местоположението на тази уязвимост днес обаче е съвсем различно. При предишното поколение, тъй като икономическият растеж се забави в западните страни, богатството започна да расте по-бързо от доходите. И докато богатството някога е зависело от дохода, сега за голяма част от населението доходът зависи от богатството. Това важи особено за дела на населението, което се пенсионира, което в западните общества е средно около една пета. Тъй като спадът в богатството води до загуба на доход за притежателите на богатство, това дава на държавата много силен стимул да запази стойността на това богатство. Този стимул се засилва допълнително от факта, че пенсионираният дял от населението има тенденция да бъде най-ангажиран в политиката (илюстрирайки правилото на Макиавели, че днешните губещи представляват по-страшна политическа група от победителите утре).

Това, което заплашва това богатство, което се съхранява до голяма степен в недвижими имоти и пенсионни фондове, не е чужда инвазия, чиято цел е да завземе тези активи, както се случва с Рим. За всички приказки генериращи страх и ксенофобия, реално трябва да се сблъскаме с нещо като организирани набези от имигранти без документи, проникващи в регистри на собственици акции и присвояващи активите на пенсионните фондове, за да може да се приложи аналогията на Фъргюсън дори малко. В този смисъл заплахата също не е някакво огнище на болест, което намалява земеделския доход от земята, какъвто е случаят с европейското средновековно благородство. Пандемията от коронавируса опустоши западните общества, но както е много обсъждано, представянето на фондовите пазари продължава да бъде страхотно за собствениците на акции. Независимо от това, в отговор на събитията от 2020 на пазарите, може да има улика за уязвимостта на Запада, която COVID-19 помогна да се разкрие и евентуално да се изостри.

Помислете за разликата между пазарните сривове днес и тези от историята. Когато през 1929 г. фондовият пазар се срива, следва Голямата депресия. След това, след огромните държавни военновременни разходи, които самият Джон Мейнард Кейнс заявява, че е първият голям успешен експеримент с фискални стимули, икономиката се развихря. Но едва през 50-те години фондовият пазар се връща на нивата, които е достигнал през 1929 г.

Какво ни казва упадъкът на Римската империя за COVID-19 и бъдещето?

За разлика от тях, през последните 30 години или повече, западните страни са използвали различен набор от инструменти при справяне с пазарните сривове, независимо дали са в акции, облигации или недвижими имоти. Те са насочили паричния стимул директно към пазарите на активи и са насочили фискалните стимули по-малко към защита на доходите, отколкото към запазване на стойността на активите, например чрез спасяване на банки или предоставяне на данъчни облекчения за покупка на имоти. В края на краищата правителствата са ангажирали с неолибералната догма за фискалната предпазливост и, ако не друго, съкращават разходите. Така че, докато икономиката се движи бавно, пазарите на активи многократно отскочат. Тези два резултата може да не са свързани един с друг. Чрез надуване на стойността на активите паричният стимул на фона на фискалната икономия повишава постоянните разходи и отклонява инвестициите от производствените дейности, като по този начин инхибира икономическия растеж. С други думи, докато правителствените стимулиращи програми някога са стартирали икономическия растеж, днес те са склонни да защитават натрупаното богатство. Западните общества харчат много пари само за да останат богати.

COVID-19 не свали Запада, но ще го отслаби спрямо конкуренцията

Мащабният фискален и паричен отговор на пандемията COVID-19 изглежда не е по-различен. Когато западните икономики са принудени да блокират, техните правителства вземат заем около 17 трилиона долара, за да поддържат бизнеса и потребителите на повърхността и да повишат стойността на активите. Засега размерът  не притеснява твърде много икономистите. Западните страни са носили по-високи дългови натоварвания в миналото и, очаквайки лихвените проценти да останат свръхниски с години, разходите за обслужване на дълга остават много управляеми. Проблемът е по-скоро за какво се използва той.

Връщайки се към аналогията на ирландеца и годината с придобит милион долара и къщата, която сте построили с нея, разликата между фискалния стимул тогава и фискалния стимул сега е безспорно разликата между тегленето на заем за добавяне на плувен басейн към къщата и вземането на заем за отстраняване на щети от наводнение. Първият ще увеличи стойността на къщата, а вторият просто ще я запази. Мащабният стимул от миналата година не е предназначен за нова ера на икономически растеж. Той е силно ориентиран към това просто да поддържа бизнеса и икономиката на повърхността. Но рискът е, че чрез спасяването на много фирми, които добавят ниска динамика към икономиката, западните страни ще се затворят в японизация на икономиката, синдром, който се появява за първи път след катастрофата в Япония през 1989 г., характеризиращ се с хроничен анемичен икономически растеж. В глобалната периферия инвестициите, задвижвани с дълг, са склонни да увеличават производството и производителността повече, отколкото е в западните страни, където много заеми по същество са насочени към поддържането ни в начина на живот, към който сме свикнали. Следователно шансовете са добри, че отговорът на пандемията само ще засили дългосрочната тенденция, в която бъдещият растеж ще бъде все по-изтласкан към периферията. COVID-19 не свали Запада. Но може би щеше да го дръпне назад в конкуренцията му с нарастващите икономики на глобалния Юг и Изток, повечето от които някога са били колонии или подчинени на западните страни режими.

Богатството на римската имперска икономика се крие в земята. Собственост на 1/10 от обществото, което включва аристокрацията, приходите й са облагани с данъци за издръжка на военните, чиято работа е да защитават активите от външни лица. Богатството на днешната западна икономика се крие във финансовите пазари и се притежава най-вече от върха на 1/10-тата част от обществото, които принадлежат към глобалния 1%. По-широка група, отколкото можем да предположим, тъй като тя включва почти всеки собственик на жилище с пенсия с дефинирани доходи, това на практика е съвременното благородство. Въпреки че не е изправен пред заплаха от нашествие, разходите за обществото за запазването на сегашното му състояние може да станат толкова тежки, колкото тези на късната Римска империя.


loading...